LA ECONOMÍA DEL MEDIO ORIENTE Y EL VIRUS

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-La presión sobre las economías también ha sido evidente en otros datos recientes. Los últimos índices de gerentes de compras para Arabia Saudita, Emiratos Árabes Unidos y Qatar muestran que todas estas economías sufren fuertes caídas en la actividad no petrolera…

Dr. Stephen Murray Kiernan*

Las economías de toda la región del Medio Oriente entraron en crisis en estados de salud económica muy variados. El PIB de Egipto creció un 5.6% en 2019, la mayor cantidad en una década, y su índice de confianza del consumidor en el primer trimestre de 2020, medido en la encuesta global de Nielsen poco antes de la crisis, estaba en su punto más alto desde 2012 (99 puntos). Arabia Saudita también se encontraba en un lugar sólido, con su sector privado no petrolero creciendo un 5.2% en el año hasta el cuarto trimestre de 2019, la mayor cantidad en seis años, y la confianza del consumidor en un récord de 121 puntos. Por el contrario, Qatar experimentó su primera contracción en una generación en 2019, aunque solo en un 0.2%, a medida que se completaron los principales proyectos de infraestructura y la producción de hidrocarburos disminuyó. Mientras tanto, Dubai enfrentaba reveses por exceso de oferta en su sector inmobiliario y Líbano ya estaba en medio de su crisis económica más severa desde la guerra civil.

A pesar de los diferentes puntos de partida, los impactos económicos inmediatos fueron de tipo similar en la mayor parte de la región, ya que los bloqueos para evitar la propagación del virus afectaron primero a los sectores de viajes y turismo, y luego, a medida que se estrecharon, el resto de la economía no petrolera. Mientras tanto, aunque la producción de petróleo (en gran medida no afectada por los bloqueos) aumentó brevemente en marzo-abril de este año, después de que se rompió la ronda anterior de conversaciones de la OPEP, esto hizo poco para aliviar una disminución en los ingresos debido a una caída histórica en los precios del petróleo.

Aunque los enfoques generales entre las naciones árabes hacia el virus han coincidido en gran medida, ha habido diferencias en las fechas con respecto a la imposición y luego al alivio de los bloqueos que probablemente hayan tenido un impacto diferencial en los indicadores económicos mensuales. Los estados del Golfo fueron de los primeros en responder globalmente a la COVID-19 dado su potencial exposición de aeropuertos centrales y poblaciones de expatriados, cancelando vuelos a China a principios de febrero. Se agregaron restricciones similares a otros destinos a medida que comenzó a surgir una propagación mundial. El brote cercano del virus en Irán aumentó aún más las preocupaciones y resultó en que Iraq y Kuwait fueran los primeros en implementar medidas de cierre más amplias. La decisión saudita de suspender las peregrinaciones de la Umrah fue un momento significativo en la respuesta global, casi dos semanas antes de que la OMS declarara una pandemia mundial el 11 de marzo. Por el contrario, Egipto fue el motor más lento de la región, sin implementar medidas antes de la declaración de la OMS.

Sin embargo, a fines de marzo, había medidas de cierre generalizadas en toda la región, y muchos países del Medio Oriente implementaron entre las políticas más estrictas a nivel internacional, incluyendo no solo toques de queda sino, en algunos casos, máscaras faciales obligatorias y aplicaciones de “seguimiento de contactos”. En su apogeo, todos los Estados de la región obtuvieron al menos 81/100 en el Índice de rigor compilado por la Escuela de Gobierno Blavatnik de la Universidad de Oxford y esto habla muy bien de ellos: en contraste, Estados Unidos alcanzó un máximo de 71.

Dado el calendario relativamente lento de publicación de resultados económicos de la región, los datos del primer trimestre relacionados con los principales indicadores como el PIB y la balanza de pagos no estuvieron disponibles hasta finales de junio o después, y cuando se sepa algo sobre el segundo trimestre a lo mejor una recuperación económica ya se iniciará (pero lo dudo). Sin embargo, mientras tanto, algunos indicadores principales dieron una indicación del alcance del impacto.

Las series mensuales del índice de gerentes de compras (PMI por sus siglas en inglés), que tienen cierta correlación con las tendencias del PIB no petrolero, están disponibles para cinco estados del Medio Oriente y muestran disminuciones a mínimos históricos. Todos, con la excepción de Arabia Saudita, ya estaban experimentando períodos de contracción antes de la crisis, con PMI por debajo del nivel de equilibrio de 50 puntos en febrero. Los estados del Medio Oriente experimentaron caídas de 11-17 puntos, muy por delante de la caída (aún sustancial) de 7 puntos en el PMI global.

Las últimas lecturas, basadas en datos de encuestas en abril, muestran una gran brecha entre los más débiles (Egipto y Líbano) y los más fuertes (Arabia Saudita y Emiratos Árabes Unidos). El pequeño aumento en el PMI de Arabia Saudita en abril podría ser engañoso porque la situación inusual podría estar distorsionando la lectura: por ejemplo, los tiempos de entrega más largos, que generalmente son un indicador positivo, se deben al bloqueo en lugar del aumento de la demanda. Los indicadores más pertinentes, como los nuevos pedidos, estuvieron en mínimos históricos.

Hay varios indicadores de demanda de consumo disponibles para abril en algunos países. Bahréin, por ejemplo, informó una disminución mensual de 24% (por valor) en las transacciones en el punto de venta, y la compensación de cheques en los EAU cayó un 42% durante los meses anteriores. Otras señales negativas incluyen una disminución de 24% en los permisos de construcción en Qatar y una caída de 1.0% en el empleo de expatriados en Omán, el único país de la región que publica datos laborales mensuales. Dondequiera que haya datos disponibles sobre vuelos, número de visitantes y ocupación de hoteles, muestran mínimos históricos desde abril. El panorama general sugiere que las economías de la región se contrajeron sustancialmente en los primeros tres meses de este año y esto continuó en el segundo trimestre. Las tendencias en estos indicadores mensuales ayudarán a señalar cuán sólida es la recuperación en el tercer trimestre y después.

Otras dos fuentes de datos de alta frecuencia que serán útiles para evaluar la recuperación son los precios al consumidor y las ganancias corporativas, y estos también proporcionan algunas ideas sectoriales. La mayoría de los países de la región sufrieron deflación en abril, debido al colapso del consumo, y las disminuciones más fuertes se observaron a menudo en áreas como la recreación y el transporte. Sin embargo, el impacto de la crisis ya era visible en las ganancias corporativas en el primer trimestre, aunque los bloqueos solo se aplicaron durante la última parte de ese período, particularmente cuando las empresas tomaron medidas para las pérdidas esperadas.

Según una encuesta realizada por Price Waterhouse Cooper (PwC) a los directores de finanzas a principios de mayo, dos tercios de las empresas esperan que transcurran al menos tres meses antes de que vuelva a su actividad habitual; y las empresas del Medio Oriente esperan ver un mayor impacto negativo en las ganancias de este año. El 40% de las empresas del Medio Oriente espera ver al menos un 25% de disminución en las ganancias, en comparación con solo una cuarta parte de las empresas a nivel mundial. También es el caso de que más empresas del Medio Oriente esperan reducir el personal: 40% en comparación con 29% a nivel mundial. Sin embargo, una mejora relativa en las perspectivas epidemiológicas mundiales y regionales en la zona durante el verano puede reflejarse en resultados ligeramente más sólidos en la próxima encuesta.

En resumen, las economías del Medio Oriente sufrirán un gran impacto económico este año debido a la pandemia de Covid-19. Su situación se ve exacerbada por la agitación política interna y el colapso de los precios del petróleo, pero los economistas dicen que algunos países parecen mucho más resistentes que otros.

Las últimas predicciones del FMI muestran que se pronostica que casi todas las economías de la región del Medio Oriente y África del Norte (MENA) se reducirán este año, con descensos que van desde una contracción de 1.1% para Kuwait hasta una disminución de 12% para Líbano. Egipto es el único país que el FMI espera registrar un crecimiento este año, al 2%, aunque todavía es muy inferior a la expansión del 5.6% que se vio el año pasado. Y sin duda podría ser un número bastante optimista.

Con algunas excepciones notables, se espera que a los exportadores de petróleo les vaya peor que a los importadores de petróleo este año. Si bien se espera que quienes venden petróleo sufran una contracción de 3.9% en sus economías, se pronostica que aquellos que dependen de las importaciones verán una disminución de 0.8%. En toda la región MENA en su conjunto, la disminución se establece en 3.3%, unos 5.9 puntos porcentuales menos que lo pronosticado por el FMI en su anterior «Perspectiva de la Economía Mundial» en enero (cuán distante parece ese mundo ahora).

La última predicción es ligeramente peor que para la economía global, que se espera que se reduzca en un 3% este año. Estas cifras se basan en el supuesto de que las condiciones que implican el bloqueo que los gobiernos han impuesto alcanzarán su punto máximo en el segundo trimestre de este año y comenzarán a revertirse en la segunda mitad de 2020.

Sin embargo, si las condiciones de bloqueo tienen que mantenerse durante un período más largo, la perspectiva se oscurecerá aún más. Tal como están las cosas, el llamado «Gran Bloqueo» representará «la peor recesión desde la Gran Depresión, y mucho peor que la Crisis Financiera Global,» según Gita Gopinath, consejera económica y directora del Departamento de Investigación del FMI. Ella dice que la pérdida acumulada del PIB mundial en 2020 y 2021 por la crisis del coronavirus podría ser de hasta $9 trillones. Para darle una idea de la inmensidad de esto, esto es más grande que las economías de Japón y Alemania juntas.

Dentro de la región MENA, las economías más afectadas son generalmente las de estados ya frágiles y problemáticos, como Líbano, Sudán (que se espera que sufra una disminución del 7.2% en el PIB este año), Irán (-6%) e Irak (-4.7%). Entre los estados del Consejo de Cooperación del Golfo (CCG), se pronostica que Qatar verá una contracción del 4.3% en su economía este año, un resultado peor de lo previsto para los Emiratos Árabes Unidos (-3.5%), Omán (-2.8%), Arabia Saudita (-2.3 %) y Kuwait (-1.1%).

Hay otras predicciones subyacentes a estas cifras que probablemente resultarán problemáticas para los responsables políticos de la región. Por ejemplo, el FMI dice que se espera que la actividad no petrolera en Arabia Saudita se contraiga en un 4% este año. Esto es mucho peor que la cifra de la economía en su conjunto y sugiere que las políticas de diversificación económica defendidas por el Príncipe Heredero Mohammed bin Salman probablemente sufrirán una tensión mayor.

La presión sobre las economías también ha sido evidente en otros datos recientes. Los últimos índices de gerentes de compras para Arabia Saudita, Emiratos Árabes Unidos y Qatar muestran que todas estas economías sufren fuertes caídas en la actividad no petrolera, con las cifras de Arabia Saudita y Emiratos Árabes Unidos alcanzando mínimos históricos, según el banco Emirates NBD con sede en Dubai.

Sin embargo, la buena noticia es que la mayoría de los países del Golfo tienen suficiente poder financiero para hacer frente a los desafíos que ahora enfrentan. En una nota de investigación reciente, Ahmed Esam, economista asistente de Oxford Economics, dijo: “Los países del CCG, con la excepción de Bahréin debido a su sector manufacturero afectado, son los más resistentes en la región MENA a los choques estructurales debido a sus posiciones económicas más fuertes. Los países del norte de África, así como Jordania y el Líbano, son los más vulnerables.» Esam señaló que las economías del CCG tienen una proporción menor de personas mayores de 65 años en comparación con otros países de la región, así como sistemas de salud mejor equipados para manejar los brotes del virus.

 *Stephen Murray Kiernan – Actualmente es el director del CILATAM (www.cilatam.com) y de ClearportLatam en la Ciudad de México. Fue director de: la Universidad de Estados Unidos en la Ciudad de México, el Consejo de Posgrados de la Universidad Anáhuac, el Centro de Investigaciones en Educación y Negocios Internacionales (CIENI) en el World Trade Center, y el Liceo Mexicano Japonés. En el Banco Mundial fue Consultor Principal de Asuntos Universitarios: entre diversas actividades para el banco fue el fundador de la Universidad Africana de Ciencia y Tecnología y autor de las políticas sobre la educación técnica para 95 países en desarrollo. Su correo es smurrayk@cilatam.com.

 

Imagen: LVÁ        

La Voz del Árabe (LVÁ) – ECONOMÍA – Cd. de México, agosto 11 del 2020

 

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