LA MUERTE DE LA CLASE MEDIA DEL LÍBANO

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-Un país con una orgullosa historia de comercio comienza a desmoronarse en la pobreza…

Anchal Vohra

 TRIPOLI, la segunda ciudad más grande de Líbano, los activistas están en recesión. Están explorando los vecindarios de clase media de Trípoli, bordeados de edificios de apartamentos bien cuidados y boutiques de diseñadores, para familias que necesitan ayuda desesperadamente, pero están demasiado avergonzados para pedirla. Los esfuerzos de caridad de los activistas originalmente se habían concentrado en llegar a los refugiados sirios.

Pero en los últimos meses, a medida que la lira libanesa se devaluó en un 60 por ciento, precisamente cuando el cierre por la pandemia acabó negocios y produjo despidos masivos, los trabajadores de caridad aprendieron que la pobreza se ha convertido en una experiencia mucho más generalizada. Los hermosos exteriores de los edificios de Trípoli son cada vez más una fachada que oculta la desesperación. Es una nueva experiencia para los residentes de la ciudad y el país.

Los propietarios de las tiendas de comestibles y los farmacéuticos en la mayor parte de la ciudad tienen decenas o cientos de deudas de los hogares la gente que no pueden pagar sus facturas. Los proveedores de servicios esenciales han sido reclutados por activistas como proveedores de inteligencia local. Comparten información confidencial, incluidos nombres y direcciones de familias endeudadas, con lo activistas y la condición de que nunca se revelen las identidades de los deudores. Es una vergüenza incurrir en deudas entre las clases medias árabes, y cualquier forma de reconocimiento público de la disminución de la fortuna puede conducir a colapsos catastróficos de la posición social.

Los donantes locales entienden la situación. En silencio entregan pequeños sobres blancos con $ 350 a $ 550 en efectivo, donados por tripolitanos en el extranjero, a algunos de los necesitados. La interacción es breve y oculta, generalmente entre una mujer donadora y la mujer ama de casa, con el entendido de que los hombres en casa nunca deben enterarse.

Hala Kabara, activista de la organización Sanobel Aid con sede en Trípoli, relató muchas de esas experiencias. “Las clases medias del Líbano no eran ricas, pero lograron pagar el alquiler de la casa y enviar a sus hijos a escuelas decentes. Ahora es mucho más difícil”, dijo. “Hemos dado dinero a unas cien mujeres, pero se avergonzaron de ello. Una solo lloró y dijo gracias. Fida Jundi Hajjeh, colega de Kabara y gerente de la ONG, dijo que la crisis económica de Líbano está aplastando a los extremadamente pobres, pero también está afectando a las clases medias. El impacto es difícil de ver, pero se escuchó fuerte y claro en el rugido de los manifestantes que envolvieron las plazas de la ciudad, incluso en medio del bloqueo del coronavirus. “No queda clase media. Solo hay grupos socioeconómicos de bajos ingresos que luchan para llegar a fin de mes”, dijo Hajjeh. «Se pueden ver hombres desempleados merodeando por todas partes».

Líbano, históricamente una tierra de marinos y comerciantes en el Mediterráneo, se ha mantenido como una nación de ingresos medios en los tiempos modernos. Pero un país que hasta ahora buscaba ayuda internacional para casi 2 millones de refugiados sirios y palestinos ahora encuentra que el 75 por ciento de su propia población necesita ayuda, la mayoría de los cuales anteriormente provenían de la clase media. Tienen suficiente para comprar pan, a diferencia de los grupos de ingresos por debajo de ellos, pero les falta dinero para pagar las facturas telefónicas y comprar combustible, jabón detergente y otras necesidades diarias.

Roy Badaro, un economista libanés, dijo que hasta hace poco el 65 por ciento de la población del Líbano pertenecía a las clases medias. Pero la estructura de clases en el Líbano se derrumbaba rápidamente. «La clase media ha perdido aproximadamente dos tercios de su poder adquisitivo y se trasladó al extremo inferior del espectro», dijo Badaro. «Cuando una clase media tiende a desaparecer casi en cualquier país, trae un desequilibrio total de todo el sistema y una interrupción social, que podría llevar a cualquier parte«.

El Líbano atravesaba una crisis mucho antes del malestar causado por la pandemia de coronavirus. Su génesis se remonta a la década de 1990, cuando el país tuvo que ser reconstruido después de su guerra civil durante la década anterior. Pero entonces, como ahora, el país exportó casi nada e importó mucho, dejando vacíos los cofres públicos.

En 1997, el país atrajo a la diáspora para que volviera a invertir en el Líbano al fijar el tipo de cambio en 1.500 liras libanesas por dólar estadounidense y, al hacerlo, minimizar el riesgo de los ahorradores. Pero a medida que la economía se estancó, particularmente después de que comenzó la Primavera Árabe y la guerra civil siria, los sucesivos gobiernos gastaron en exceso y no lograron llevar a cabo reformas, y una mezcla letal de corrupción y clientelismo impidió el crecimiento de la economía. Para mantener la vinculación monetaria, el banco central confió en la ingeniería financiera, ofreciendo tasas de interés insosteniblemente altas a los grandes depositantes en lo que se ha descrito como un esquema Ponzi patrocinado por el Estado. Cuando la economía del mundo real se derrumbó, los bancos quedaron expuestos y los clientes entraron en pánico. Cuando se apresuraron a retirar su dinero, los bancos impusieron severos controles de capital. Ahora, los libaneses comunes no saben si alguna vez recuperarán su dinero. Además, la escasez de dólares condujo a un aumento en su valor y una consecuente disminución en la lira, reduciendo el valor de la moneda en la que ganan la mayoría de los libaneses.

El Líbano está ahora en una situación desesperada. Según una advertencia del Banco Mundial en noviembre, se esperaba que la pobreza en el Líbano aumentara del 30 al 50 por ciento; se espera que esa cifra aumente más allá de la mitad del camino una vez que se tenga en cuenta el efecto de la devaluación de la moneda y el desempleo creado por la pandemia. En las malas noticias, mientras que las economías de todo el mundo se contraerán este año, el Fondo Monetario Internacional (FMI) pronosticó a una contracción del 12 por ciento en la economía libanesa. En marzo, por primera vez, el Líbano incumplió su deuda con Eurobond de $ 1.2 mil millones como una forma de mantener el dinero dentro del país para pagar los servicios básicos. Sin embargo, se teme que haya reducido aún más su credibilidad entre los acreedores. Mientras tanto, la deuda del país sigue siendo la tercera más alta del mundo, equivalente al 170 por ciento de su PIB.

El gobierno libanés recientemente inició conversaciones con el FMI con la esperanza de acordar un rescate. Buscó un préstamo de 9 mil millones del FMI y pidió a las naciones europeas que liberen 11 mil millones en fondos prometidos en 2018 para levantar la economía en crisis. Pero en ausencia de reformas para hacer frente al amiguismo y la corrupción endémica en el país, la comunidad internacional se ha detenido. Además, los expertos dicen que cualquier acuerdo con el FMI estaría vinculado a medidas de austeridad que pueden no ser buenas para los ciudadanos. Nasser Yassin, profesor de la Universidad Americana de Beirut, dijo: “Las medidas de austeridad incluirán la reducción de empleos en los sectores públicos, como el de maestros y otros. Esto, en consecuencia, conducirá a protestas populares y grandes rechazos de sindicatos y grupos profesionales «. Incluso si las condiciones del FMI son aceptables y las conversaciones tienen éxito, pasará mucho tiempo antes de que las personas en las calles puedan obtener algún beneficio.

Los pobres y la clase media baja necesitan urgentemente apoyo monetario. Son los más afectados y, a diferencia de las clases medias, no pueden permitirse una apariencia de respetabilidad. Se ven obligados a hacer fila fuera en los comedores populares, incluso a codearse entre sí, para poner sus manos en una barra de pan. El centro de Trípoli, densamente lleno de gloriosa arquitectura mameluca del siglo XIV, se encuentra entre las partes más pobres del Líbano.

El 60 por ciento de la población ganaba un dólar por día incluso antes de la crisis actual. Los residentes que solían disfrutar de historias de la gloria delpasado han perdido la confianza de que aquellos logros algún día garantizarán el regreso a los buenos tiempos. Un hombre fue asesinado en las protestas el mes pasado cuando miles salieron a las calles cantando: «Tenemos hambre».

Los tripolitanos esperaban que su puerto, el segundo más grande en el Líbano y a solo 30 kilómetros de la frontera siria, se convirtiera en el centro de la reconstrucción de Siria, salvando así la ciudad misma. Pero la reconstrucción en Siria todavía no está a la vista. Por ahora, al parecer, la gente de Trípoli, como del resto del país, solo tienen unos en los cuales confiar.

Abu Saad vive cerca del antiguo zoco del centro adornado con ruinas. No había trabajo, por lo que hizo lo que hacen la mayoría de los libaneses: conducir su automóvil familiar como un taxi. Pero no tenía los permisos requeridos y su vehículo fue confiscado. Necesita pagar 400,000 liras, o 100 USD de acuerdo con el tipo de cambio actual del mercado, para liquidar la multa y recuperar su sustento. Él no tiene el dinero. El padre de cuatro hijos ahora cuenta con alimentos de organizaciones caritativas y el resto de su extensa familia, pero no espera nada del gobierno.

«El gobierno, está muerto para nosotros», dijo. “Nunca les importó y nunca lo harán. Los desafiaremos en la calle”. Que las protestas del Líbano continúen ganando ritmo es una de las pocas certezas del país.

Información: FP News / Imagen: LVÁ-Agencia

La Voz del Árabe (LVÁ) – ECONOMÍA – Cd. de México, mayo 21 del 2020

 

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